Une protéine créée par une startup aide à traiter les maladies causées par le VPH

Données de l'Organisation mondiale de la santé (OMS) soulignent que plus de 630 millions d'hommes et de femmes sont infectés par le virus du papillome humain (VPH) partout dans le monde. Au Brésil, on estime qu'entre 9 et 10 millions de personnes sont infectées et que 700 000 nouveaux cas apparaissent chaque année. En outre, des études indiquent qu’environ 80 % de la population sexuellement active doit être infectée par le virus à un moment de sa vie.

En cherchant à développer des stratégies de traitement des maladies causées par le VPH, les chercheurs de la startup Solutions thérapeutiques ImmunoTera réussi à créer une protéine capable de stimuler le système immunitaire et d'éliminer les tumeurs causées par le VPH.

Développée grâce à un projet soutenu par le programme de Recherche Innovante dans les Petites Entreprises (PIPE) de la FAPESP, la protéine, appelée Terah-7, déclenche le système immunitaire afin qu'il reconnaisse la cellule malade déjà en train de devenir maligne et agisse pour la combattre. .

«Nous avons déjà réalisé de nombreuses expériences et prouvé son efficacité dans le modèle préclinique, chez la souris», explique Bruna Porchia Ribeiro, directrice scientifique d'ImunoTera.

Selon le chercheur, l'objectif de l'entreprise est de faire progresser le développement clinique du produit, c'est-à-dire de tester son application chez l'être humain. « Nous devons voir l’effet dans la vraie vie. Si la protéine permet réellement de soigner les femmes atteintes de maladies causées par le VPH», explique-t-il. « Il s’agit d’un traitement qui n’inclut ni chirurgie ni chimiothérapie : il utilise la propre réponse immunitaire du patient. »

Selon Ribeiro, l'entreprise entame actuellement le processus réglementaire pour que la protéine soit produite conformément aux normes de l'Agence nationale de surveillance de la santé (Anvisa), explique-t-il. « Il est également nécessaire de réaliser un test pilote pour étudier la toxicité et prouver que son application sur l'homme est sans danger. Pour le moment, le projet suit ces deux étapes.

Vaccin thérapeutique

L'intention est d'utiliser Terah-7 pour créer un vaccin thérapeutique. « Lorsque nous parlons de vaccins, nous pensons beaucoup à la prévention médiée par la réponse anticorps », explique Ribeiro. « Il est cependant possible qu'ils aient un caractère thérapeutique, en fonction de la cible choisie. »

Au lieu qu’une patiente présentant une lésion du col de l’utérus causée par le VPH subisse une intervention chirurgicale, elle peut suivre un traitement qui améliore la réponse immunitaire. En effet, l'objectif n'est pas de produire des anticorps, mais d'activer l'action des lymphocytes T pour qu'ils identifient les cellules cancéreuses, explique Ribeiro.

« Notre vaccin va induire cette réponse pour que les lymphocytes T reconnaissent les cellules malades et les éliminent », explique-t-il. Ceux qui n’ont pas reçu le vaccin préventif et qui ont développé la maladie peuvent alors être traités avec cette stratégie.

Il existe désormais un vaccin qui prévient les infections au VPH. On le retrouve, dans un schéma vaccinal en deux doses, dans le Système de Santé Unifié (SUS) pour les filles et les garçons âgés de 9 à 14 ans, les hommes et femmes greffés, les patients cancéreux sous chimiothérapie et radiothérapie, les personnes vivant avec le VIH/SIDA et les victimes de violences sexuelles.

L’observance n’atteint cependant pas les 90 % recommandés par l’OMS. Une étude de la Fondation contre le cancer, avec des données de 2013 à 2020, montre que parmi les filles âgées de 9 à 14 ans, 76 % ont pris la première dose et 56 % ont reçu les deux demandes. Parmi les garçons, seuls 52 % ont été vaccinés avec la première dose en 2022. « Malheureusement, le vaccin préventif n’a pas atteint jusqu’à présent une couverture adéquate. Nous avons donc détecté l’opportunité d’offrir une option à ceux qui ne sont pas vaccinés et qui peuvent avoir des lésions causées par le VPH.

Terah-7 est une protéine de fusion : l'antigène HPV E7 y a été génétiquement fusionné à une protéine activatrice du système immunitaire, qui fonctionne comme une plateforme thérapeutique. « Cette protéine activatrice a une fonction adjuvante et améliore la réponse dirigée vers la cible, en l'occurrence l'antigène E7. »

Autres maladies

Selon Ribeiro, puisqu'il s'agit d'une plateforme, il est possible de l'appliquer au traitement d'autres maladies chroniques et/ou infectieuses. « Nous avons déjà testé le VIH, le Zika et même le SRAS-CoV-2 chez la souris. Il peut également être adapté à d’autres types de tumeurs ayant une cible bien établie, comme le cancer du sein ou de la prostate par exemple. La gamme est large.

Une première preuve de concept clinique a été réalisée en partenariat avec l'Hospital das Clínicas de la Faculté de Médecine de l'Université de São Paulo (USP) contre les lésions précurseurs du cancer du col de l'utérus provoquées par le VPH. L'étude a permis de prouver que la stratégie fonctionne. Dans cette recherche, la protéine n’a pas été injectée directement aux patients.

Dans le contexte du cancer, les chercheurs estiment qu’il est nécessaire de combiner d’autres formes de traitement. Il faudrait associer Terah-7 à une chimiothérapie, une radiothérapie ou encore une intervention chirurgicale pour avoir de meilleures chances de succès. « En revanche, pour les blessures, nous pensons que la protéine agira seule, mais nous devons le prouver dans des études cliniques. »

Développement national

La protéine a été entièrement développée par l’équipe ImunoTera. « Notre intention est de continuer à en faire un produit attractif pour l'industrie pharmaceutique et les institutions produisant des produits immunobiologiques au Brésil », souligne-t-il. « Ces entités sont capables de produire à grande échelle et de le proposer au ministère de la Santé et même à d'autres pays. »

ImunoTera a été créée à l'USP et fait actuellement partie du portefeuille d'Eretz.bio Biotech, un incubateur d'entreprises de biotechnologie de l'hôpital Israelita Albert Einstein. « Aujourd’hui, nous avons un cycle d’investissement privé ouvert. Nous voulons développer une thérapie contre le cancer ici au Brésil.

Le nom de l'entreprise a une double interprétation : immuno vient du système immunitaire, tandis que tera fait allusion à la thérapie ou mesure tera, qui représente 1 000 milliards, soit le nombre approximatif de cellules du système immunitaire humain. Le nom de la protéine, Terah-7, vient du traitement et de l'antigène HPV E7. (Avec informations et photo de l'Agência FAPESP)