Butantan développe un test permettant de détecter la leptospirose à un stade précoce

Des chercheurs de Institut Butantan, une entité liée au Département d’État de la Santé (SES) de São Paulo, a développé en laboratoire une protéine chimérique pour le diagnostic de la leptospirose, qui s’est avérée supérieure au test standard, connu sous le nom de microagglutination (MAT), actuellement recommandé par l’Organisation mondiale de la santé (OMS). Encore dans la phase initiale de l’infection, la stratégie a réussi à détecter la maladie chez plus de 70 % des patients qui avaient obtenu des résultats faussement négatifs dans les premiers jours des symptômes.

Créé par le groupe de la chercheuse Ana Lucia Tabet Oller Nascimento, du Laboratoire de développement de vaccins Butantan, le test utilise une protéine chimérique recombinante, construite synthétiquement et appelée rChi2, composée de fragments des 10 principales protéines de surface de la bactérie Leptospira – celles que le le système immunitaire détecte plus rapidement lors d’une infection. L’étude a été publiée dans la revue Tropical Medicine and Infectious Disease et les chercheurs ont déposé une demande de brevet en mars de cette année.

rChi2 a été purifié et testé en diagnostic sérologique de type ELISA, qui évalue la présence d’anticorps dans le sérum du patient par réaction avec des antigènes. La protéine a été reconnue par les anticorps aussi bien au début de la maladie, lorsque le test standard était négatif, qu’en phase de récupération, dans 75 % et 82 % des échantillons, respectivement.

« En diagnostic conventionnel, le sérum du patient est mis en contact avec des Leptospires vivants qui s’agglutinent en présence d’anticorps (résultat positif). Le problème est qu’il faut plus de 10 jours à l’individu pour produire ces anticorps agglutinants, ce qui rend difficile l’identification précoce de la maladie », explique le premier auteur de la recherche Luis Guilherme Virgílio Fernandes, biotechnologue docteur et postdoctorant à Butantan.

Un autre obstacle au test classique est sa complexité, car il nécessite une large collection de bactéries Leptospira vivantes, entretenue en routine, et une expertise importante de la part des techniciens qui l’appliquent. Le MAT n’est donc réalisé que par des laboratoires de référence, ce qui finit par en réduire l’accès.

« Il convient de souligner que le test standard a un caractère épidémiologique important et doit continuer à être appliqué. En effet, il contient des cultures de bactéries Leptospira de différents sérotypes, aidant à identifier quel type est le plus en circulation ou provoque des épidémies. Les leptospires pathogènes (qui causent des maladies) possèdent plus de 200 sérotypes », explique la chercheuse Ana Lucia.

Le nouveau diagnostic a également montré une spécificité de 99 %, sans montrer de réaction croisée avec d’autres maladies infectieuses telles que la dengue, le paludisme, le VIH et la maladie de Chagas, c’est-à-dire qu’il détecte spécifiquement les anticorps contre la leptospirose.

La stratégie de Butantan peut aider à identifier la maladie à un stade précoce, permettant ainsi un traitement précoce et améliorant la qualité de vie des patients. À l’avenir, la prochaine étape consisterait à développer un test rapide (similaire au test Covid-19 que l’on trouve en pharmacie, appelé jauge), utilisant la même protéine chimérique. Dans ce cas, au lieu des sécrétions nasales, la collecte pourrait se faire par l’urine ou le sang.